Les qualités uniques de l'or en ont toujours fait par le passé un élément capital de l'histoire des civilisations. L'or se trouvant sous forme de pailettes dans les rivières est assez rare mais relativement facile à prélever : dans l'histoire, l'or est le deuxième métal a avoir été exploité après le cuivre. Les qualités de ce métal brillant, ductile, malléable et inaltérable jointes à sa rareté lui ont rapidement donné une importante valeur d'échange.

On sait le rôle qu'a joué l'or dans la civilisation de l'Egypte pharaonique; l'or y fut surtout utilisé dans la réalisation d'objets d'art, notamment funéraires, d'une extraordinaire beauté.

L'or monnayé est une invention des grecs d'Asie Mineure, au VIème siècle avant JC. On connaît notamment la légende de Crésus, réputé pour son extraordinaire richesse, due aux créséides, monnaies fabriquées avec l'or tiré du fleuve Pactole (mot qui est passé aujourd'hui dans le langage courant et qui signifie "grosse somme d'argent"). Darius, roi de l'Empire Perse voisin de l'Asie Mineure, frappe lui aussi rapidement des monnaies que l'on baptise de son nom, les "Dariques". Le rôle de l'or devient majeur dans les échanges internationaux : c'est le métal qui inspire le plus confiance. 
 

Exemple de créséide, une des plus anciennes monnaies d'or

 Exemple de monnaie d'or de Crésus

Les plus anciennes pièces en or sont des les monnaies du roi Crésus baptisées les "Créséides" (photo Hess-Divo)



Le contrôle et l'exploitation des mines d'or est un enjeu majeur pour les civilisations; à Rome, on met au point d'incroyables techniques pour exploiter les mines d'or. Dans la mine d'or de Las Medulas, en Espagne, la soif de l'or pousse les ingénieurs romains à construire d'immenses aqueducs dans les montagnes; des milliers d'hommes se tuent littéralement à la tâche pour la Grandeur des Empereurs Romains. Le tarissement des gisements d'or provoque des crises aussi bien que leur découverte et leur exploitation intensive a provoqué des âges d'or (voir par exemple le cas de Trajan et des mines d'or de Dacie, actuelle Roumanie). A Rome, depuis Jules César, l'or joue un rôle majeur dans le système monétaire.